Cher John: L’histoire d’amour d’un soldat de Durham est racontée dans des lettres récemment découvertes en France – Dresser son chien

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Les lettres qui sont restées lorsque le soldat de Durham a été emprisonné en France il y a exactement 80 ans viennent d’être retrouvées. Ils donnent une image étonnante d’une famille déchirée par la guerre et racontent une histoire d’amour puissante avec un grand secret à cœur, comme le rapporte Chris Lloyd. Mais c’est une histoire d’amour inachevée – les lettres ne peuvent pas dire si elle s’est terminée heureusement après que la paix soit arrivée. Pouvez-vous?

«Il pleut aujourd’hui et c’est comme ce que je ressens, et c’est assez vide. J’ai détesté te quitter hier soir, mais j’ai pris ta photo et je l’ai gardée sous mon oreiller toute la nuit.  »

CECI fait partie d’une lettre qu’une jeune femme nommée Vi a écrite de son domicile à la périphérie de Durham le 22 avril 1940, à son nouveau petit ami, le soldat John Cook, qui était parti la veille du 11 avec l’infanterie légère de Durham dans le nord de la France.

Bien qu’ils viennent de se rencontrer, John lui avait suggéré la nuit dernière à Durham, mais il l’avait rejeté à cause de son précédent secret – un secret qu’il divulguerait dans sa deuxième lettre, lui laissant un dilemme émotionnel. s’il allait encore passer par l’engagement.

Les lettres ont été découvertes après que le Sdt Cook était l’un des cinq durham impliqués dans une bataille d’armes à bois en France. Lorsque les Allemands ont progressé à une vitesse inattendue il y a 80 ans, cinq Durham ont été séparés de leur bataillon alors qu’ils se retiraient désespérément à Dunkerque dans l’espoir de ramener le bateau en Grande-Bretagne.

Mais un chien qui aboyait a trahi l’arbre le 23 mai 1940, et ils ont été tués ou emprisonnés, et les lettres ont été laissées.

C’est une histoire incroyable et déchirante, mais c’est une histoire sans fin. Qu’est-il arrivé à Vi et John pendant la paix?

11. L’infanterie légère de Durham s’est formée d’urgence après le déclenchement de la guerre et a été rapidement envoyée dans le nord de la France pour rejoindre le corps expéditionnaire britannique. Des soldats, dont John, ont fait leurs adieux en larmes à la gare de Durham et se sont rendus en France dans les 36 heures; ils ont eu une route approximative de deux heures en bétail pour la Normandie, puis une marche de deux milles jusqu’à leur terrain de camping.

Ils étaient mal équipés et mal éduqués. L’idée était qu’ils devraient mettre leurs chaussures sur le terrain en France et commencer à travailler sur les lignes de communication tout en poursuivant leur formation militaire.

Après avoir installé leur camp le 5 mai, ils ont commencé la construction de l’aéroport et ont reçu leurs premières lettres de chez eux.

Le Sdt Cook a reçu des lettres de ses parents, qui habitaient au 39, Lambton Street, Sherburn Hill, un village minier à quelques kilomètres à l’est de Durham City, et de sa tante et de son ensemble, qui vivaient à Shadforth, Blackhall Rocks et Littletown.

« Il ne faudra pas longtemps avant que ce point culminant ne soit terminé et que vous soyez de retour dans cet endroit bien-aimé, adorable et adorable sur Sherburn Hill », a écrit la famille Littletown. « Ce n’est pas vraiment un endroit, mais c’est là que se trouve notre douce maison et il n’y a pas d’endroit comme à la maison. »

Le père de John était mineur et écrit comme si John avait également une certaine expérience souterraine – « J’ai un autre chou sur une longue surface de mur », dit-il – même si le meilleur ami de John, Bill « Digger » Hall of Shotton Colliery a travaillé sur le chemin de fer.

Il a écrit: «J’ai eu un sale boulot samedi après-midi. Un de nos voisins travaillant à la gare de Sherburn est décédé dans un train de voyageurs. Les deux jambes étaient hors et sous tension, vous n’avez donc aucune idée de ce à quoi il ressemblait.  »

Toutes les lettres mentionnent comment John est un musicien, clairement très bon au piano, à l’accordéon et à la trompette, et certains des auteurs de la lettre lui offrent des conseils. M. R Ord de 14 Miners ‘Homes, Sherburn Hill, dit que sa femme, qu’il appelle «Mme Ord», a visité les photos et la chapelle avec la mère de John. Il dit à John: «Restez en contact avec vous. Gardez un bon signe car cela vous mènera à bien.  »

Et toutes les lettres mentionnent la nouvelle petite amie de John.

Digger Hall dit: «On dirait que vous êtes beaucoup amoureux de Vi, en espérant qu’il soit tout aussi amoureux de vous. J’aimerais vraiment le rencontrer … »

M. Ord offre un autre conseil: «Nous ne connaissons pas votre jeune femme, sinon nous aurions gardé le contact avec elle, mais vous ne devez pas laisser votre cœur aux Françaises. Ils disent qu’ils sont drôles.  »

Et le père de John écrit: « Maman dit que tu dois lui envoyer une photo d’une jeune femme (Vi) pour qu’elle puisse regarder ses qualités … »

Il y a deux lettres de Vi, dont la première a été écrite immédiatement après sa distribution chaude hier soir à Durham. Il l’écrit de chez lui, sur l’avenue Laurel, en arc-en-ciel, le long du chemin Sherburn à Durham City, à moins de cinq kilomètres à l’ouest du domicile des parents de John.

Il y explique la différence entre leur drame et leur suggestion. Il dit: «J’espère que vous n’avez pas été déçu la nuit dernière quand je vous ai refusé, mais j’aurais peur si quelque chose se passait et si vous vous en alliez, mais croyez-moi quand je dis que je t’aime plus que la vie elle-même, alors reviens à moi, ne te chérie pas .  »

Mais il continue: « Eh bien, mon cher, j’ai quelque chose à dire qui pourrait changer sur moi votre esprit, mais j’espère pas parce que je suis fou de toi, que vous devez savoir.

«J’ai été fiancée pour me marier et deux semaines avant la mort du garçon dans l’accident. Puis j’ai réalisé avec horreur que j’allais avoir un bébé. Alors maintenant, vous savez que j’ai un petit fils de 2 ans et demi, mais ma mère s’occupe de lui.

« Tout comme je ne l’ai pas épousée parce que maintenant je sais que je ne l’aimais pas parce que je t’aime. Cher John, ne laisse rien faire quand je t’aime et si tu me jetais dessus, je briserais mon cœur.

« Ma maman pense qu’il vaut mieux vous le dire maintenant. J’ai essayé hier soir, je ne voulais pas le gâcher. S’il te plaît chérie, réécris et dis que tu m’aimes toujours et que ça n’a pas d’importance. Je mourrai si vous dites que vous me détestez, mais écrivez bientôt.  »

Quelle bombe exploser dans votre plan quand il va à la guerre! John doit avoir reçu la lettre à son arrivée en France. Peut-être qu’il l’a lu en route dans un wagon à bestiaux vers les armes de l’ennemi …

Sa réponse est arrivée à Durham City le samedi 4 mai. Comment le cœur de Vi a été battu quand il l’a ouvert sur Laurel Avenue. Serait-ce fini?

Ça ne l’était pas. John avait accepté un jeune garçon de Vi existence de Brian, parce que la réponse – qui a été écrit le 5 mai à 11h55 – il a dit: « Je suis heureux et heureux qu’il ne joue aucun rôle dans votre amour pour moi, parce que je suis fou de toi. Pensez-vous que vos gens peuvent résister à avoir quoi que ce soit à voir avec moi s’ils apprennent à connaître Brian. J’espère qu’ils ne le feront pas parce que je perdrais mon cœur pour te perdre. La promesse m’aimera toujours.  »

Il a poursuivi: «Vous n’avez pas à me demander que vous me manquez, vous savez terrible.

« J’ai entendu cette chanson pendant la nuit sans fil et ça m’a fait pleurer en pensant à toi, ne te sens pas dépassé, je pleure sur moi. Ha! Ha!  »

Il conclut la lettre par une explosion de baisers et une remarque: «Très sec sur papier. J’espère qu’ils sont réels.  »

John aurait reçu cette deuxième lettre car le 11DLI était constamment sous le coup de frappes aériennes régulières des Allemands.

Un autre membre de la compagnie B, le Sdt Jack Collins, a écrit dans son journal le 17 mai: « Gerry a progressé très rapidement, le bataillon est parti de toute urgence et nous a renvoyés à 15 pour diriger les magasins. »

John était parmi les 15 d’entre eux.

Ils sont maintenant encerclés par l’ennemi. Ils ont vu les Allemands arrêter les voitures des réfugiés et vérifier leurs passeports.

Le Sdt Collins, dont le journal a été publié par sa famille en 2014 sur le site Web de la guerre populaire de la BBC, a écrit le 21 mai: «Nous sommes 15 à fuir. Dormi 2 heures pendant la nuit et a été bombardé à 17 heures. Des millions de réfugiés sur la route.  »

John était dans ses lettres dans son sac à dos avec le Sdt Collins. Ils étaient à environ 30 milles de la côte et leurs meilleures chances de survie étaient.

L’entrée suivante du Sdt Collins est la suivante: «22. Mai – J’ai parcouru des kilomètres en essayant d’arriver à Boulogne. Gerry autour. Jambes endolories et fatiguées. Dormi dans la grange la nuit. Un froid amer.  »

John était toujours avec lui, mais il n’y en avait probablement que cinq ou six ensemble maintenant. Ils se sont installés cette nuit-là dans un arbre dans une ferme appartenant à Alpert Panet près du village d’Enquin-les-Mines, près de St Omer – à environ 40 km à l’est de Boulogne. M. Panet a déclaré plus tard qu’ils avaient trouvé refuge dans sa «roulotte»: une remorque ou une caravane.

Il se souvenait également que les Durham étaient suivis d’un chien qu’ils avaient acquis en cours de route.

Entouré et ne sachant pas ce que l’aube amène, John a dû passer la nuit à chercher sa lettre, à penser à Vi et à quel point il est soudainement devenu père.

Et le misérable chien a peut-être aboyé.

Son bruit a attiré l’attention d’une patrouille allemande. Alors que la lumière du soleil commençait, ils sont venus explorer …

Ce qui s’est passé ensuite, c’est lorsque la police française a enquêté sur d’éventuels crimes de guerre, mais le différend entre une poignée de roulette Durhams et la patrouille allemande s’est terminé à 7 heures du matin le 23 mai.

Ce fut la dernière fois que John vit dans ses lettres.

«On nous a emmenés sur le terrain, des soldats allemands nous ont parlé en français», écrit le Sdt Collins dans son journal. «Au stade des armes à feu, nous avons dû creuser des tombes (je pense que notre fin était arrivée), mais c’était au profit des garçons tués. « Dieu a pitié de nous maintenant. »  »

John et le soldat Collins ont ensuite été envoyés par camion et train à bestiaux à travers la dévastation de l’Europe du Nord occupée par les Allemands, sans garder de nourriture pendant plus d’une semaine jusqu’à leur arrivée dans un camp de prisonniers de guerre en Pologne.

Sans aucune nouvelle et sans les merveilles et les horreurs de l’évacuation de Dunkerque qui sont apparues sur le papier sous leurs yeux, les gens à la maison à Sherburn Hill devaient être très anxieux. Vi sur Sherburn Road doit être côte à côte, pleurant pour dormir chaque nuit avec une photo de John sous son oreiller.

Peut-être qu’à la mi-juillet 1940, la nouvelle aurait filtré qu’il était vivant, mais Vi ne pouvait pas le voir pendant encore cinq longues années – il était l’un des 13 000 soldats britanniques toujours détenus en captivité le jour de la victoire.

Et maintenant, l’histoire déchirée de la guerre touche à sa fin.

Nous ne savons pas que John et Vi auraient un testament – quand il a été libéré il y a 75 ans, il est revenu vers lui et vivaient-ils heureux?

Cependant, nous connaissons l’histoire parce qu’après la guerre, la police française a enquêté pour savoir si les Allemands avaient commis un crime de guerre lorsque deux des cinq Durham ont été tués dans une fusillade. Ils ont recueilli tous les témoignages de la ferme, y compris les lettres déposées à Roulot, mais n’ont trouvé aucun cas pour répondre, de sorte que les lettres ont été déposées dans les archives d’Enquin-les-Mines, où l’historien Gregory Celerse les avait récemment trouvées.

« Je voudrais savoir ce qui est arrivé à Vi et John – j’espère vraiment qu’ils se sont mariés finalement », dit-elle. « Ce serait formidable de communiquer avec tous les enfants, leur montrer les lettres – je suis sûr qu’ils sont fascinés.

« Je veux aussi mettre les choses en place avec deux autres membres de l’infanterie légère de Durham qui ont été tués ce jour-là parce qu’il n’y a toujours aucune tombe connue sur leur liste et je pense toujours que je sais où ils ont finalement été autorisés à se reposer. »

Le site Web de la Commission des sépultures de guerre du Commonwealth dit simplement que les noms des Ptes Gribbin et Woods sont marqués sur le monument de Dunkerque parce que l’emplacement de leur dernier lieu de repos a disparu.

Mais dans son témoignage, le fermier Panet, décédé depuis, a déclaré qu’un an après avoir visité Roulotte, des habitants d’Enquin-les-Mines avaient enterré deux Durham dans le cimetière du village où ils se trouveraient aujourd’hui.

Si vous êtes un parent de l’une des personnes de cette histoire, nous serons heureux de vous entendre. Courriel chris.lloyd@nne.co.uk



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